LEYENDAS DE LAS BANSHEES, ESPÍRITUS QUE ANUNCIAN LA MUERTE

Estremecedores alaridos rompen el silencio, las almas en pena anuncian el deceso de algún desafortunado mortal…

Entre las leyendas que se cuentan sobre Brian Boru (941-1014), el Gran Rey de Irlanda, destaca la aparición de Aibhill, quien se convertiría en una de las banshees, una bella dama que poco antes de la Batalla de Clontarf (que libraría contra las hordas vikingas), le anunció que moriría. No obstante, Boru combatió con valentía y los invasores fueron exterminados. Aliviado porque la terrible predicción no se cumpliera, se retiró a su campamento a rezar. Poco después sería asesinado mientras oraba.

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EL AUTOR: ANTONIO CENIZA

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La muerte de Boru no fue la última que esta mujer advirtió. A través del tiempo, cada vez que un miembro de la casa O’Brien –descendientes de Boru– estaba a punto de pasar al ‘otro lado’, Aibhill, la banshee de la familia, se aparecía presagiando la desgracia.

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Larga estirpe

Éste es uno de los relatos más antiguos en los que se menciona a las banshees, féminas sobrenaturales cuya presencia es recurrente en el folclor celta irlandés. Su nombre, de acuerdo con la Encyclopaedia Britannica, proviene del gaélico ban sith (‘mujer de las hadas’), aunque otras fuentes refieren que deriva de ben síde, o beansídhe (‘mujer de los túmulos’). Se creía que eran hadas mensajeras de la muerte, encargadas de advertir a las familias de añejo abolengo irlandés cuando el fin de uno de sus miembros estaba próximo. Para ello, “la banshees lloran sus gritos aterradores, inquietantes”, relata el escritor escocés Sir Walter Scott (1771-1832).

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De acuerdo con la tradición, sólo las familias descendientes de los primeros habitantes de la isla –conocidos como milesios– eran custodiadas por un ‘alma en pena’. “Ningún clan que no tenga un antiguo y noble linaje es honrado con la visita de la banshee; por ello, su no comparecencia ha sido considerada como una descalificación –en este sentido– de la persona a punto de morir y de su alcurnia”, indica el escritor inglés Thomas F. Thiselton Dyer (1848-1923) en su libro The Ghost World (1898). Thiselton, famoso por sus obras sobre historia popular, señala que, para que la banshees lloren la muerte de un noble, poco importan las riquezas; ni siquiera es necesario que al momento de su muerte habite en tierra celta pues ella se encargará de seguir hasta al último miembro de la familia donde quiera que se encuentre.

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Las banshees: rostros del mal

Su llanto es el primer indicio de que se encuentran cerca. Muchas veces no son vistas pero se pueden oír sus lamentos. Autores como el periodista escocés Lewis Spence (1874-1955) refieren que no sólo son escuchadas por familiares y gente cercana al próximo difunto, sino que en ocasiones especiales –como con Brian Boru– se presentan directamente al destinado. Se cree que es posible que Aibhill se mostrara ante Boru con la intención de que el rey eligiera sucesor.

Dependiendo de la banshee y la familia a la que sirve, su llanto y aspecto pueden variar. Algunas fuentes la representan como una bella joven de lánguida y pálida apariencia, con largos cabellos blancos o rubios y ojos rojos como el infierno. Bajo esta forma, su lamento es lastimero pero reconfortante, anunciando el final del camino.

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Otros autores la describen como una pequeña mujer envuelta en una capa, o como una aterradora anciana de ojos hinchados y enrojecidos por el llanto, cuyo grito desgarrador e hiriente rompe el silencio y perturba los corazones de los parientes que tienen el infortunio de oírla. Ella aplaude, gime, ruge llamando la atención, y de acuerdo con la región se le ve vestida de verde, blanco o completamente de negro.

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La maldición de la dama

De acuerdo con David Russell McAnally (Irish Wonders, 1888), las banshees son las almas de mujeres que en vida tuvieron una fuerte relación con las familias que custodian. Si su conexión se debe a buenos sentimientos, será la encargada de reconfortar a los que se quedan. Su grito es más como un canto suave que permite aceptar el destino. McAnally cuenta que los miembros del viejo clan de los O’Reardon eran recibidos en la muerte por un ceremonioso canturreo emitido por su banshee. Pero no todos tenían tanta suerte. Otras estaban ligadas a las familias por el odio; entonces, endemoniados aullidos les asediaban provocando miedo y desesperación.

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Al respecto, una de las leyendas narra la historia de una joven plebeya que, cuando vivía, fue ultrajada y asesinada por el heredero de una familia de nobles. Antes de su muerte logró maldecirlo, prometiendo que no descansaría hasta verlo morir al último de su estirpe. Con los años el joven señor se olvidó de ella y de su maldición, pero una noche la tranquilidad de su hogar fue interrumpida por espantosos alaridos. Entre las desquiciantes voces identificó los gritos de la joven que tiempo atrás había asesinado. Al día siguiente, él murió. A partir de ese momento, cada vez que algún miembro de su clan estaba a punto de perecer la joven convertida en banshee se aparecía vengativa, para divertirse con la desgracia de la familia de quien la había dañado.

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Mensajeras

La leyenda de las banshees es una de las más antiguas de Irlanda, pero en otras regiones de Europa existen seres similares. En Escocia, por ejemplo, la Caoineag, (‘mujer gimiente’) es el alma en pena cuya visión es poco frecuente, pero se le puede escuchar gritando y llorando cerca de cascadas y lugares poco habitados. Quien la escucha sabe que una catástrofe o tragedia se aproxima. Otro ser del folclor escocés es la Bean nighe, o ‘lavandera’, que se pasea en las laderas de ríos y arroyos, en cuyas aguas enjuaga la sangre de la ropa de quienes perecerán.

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La leyenda relata que las ‘lavanderas’ son espíritus de mujeres que fallecieron al dar a luz. Aunque tienen cuerpo de mujer, las ‘lavanderas’ son horripilantes: poseen una prominente nariz, grandes dientes y esqueléticas piernas. No obstante, su principal característica son sus largos pechos caídos, que cuando lavan la ropa de los muertos cuelgan a sus espaldas por encima de los hombros. Se cree que las Bean nighe pueden conceder deseos. Para ello algún valiente deberá acercarse cuando estén lavando en el río y beber de una de sus largas mamas. Entonces se convertirá en su ‘hijo adoptivo’ y obtendrá lo que desee.

Otro caso es el de la Gwrach y Rhibyn, espirítu galés que sólo aparece ante las familias galesas puras. Cuando alguien está a punto de morir, ella se acerca a su ventana y le llama; también la Bozaloshtsh, otro espectro de cabello largo, oriunda del este de Alemania, se posa a llorar lastimeramente en la ventana de los moribundos.

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Lágrimas y luto

Existen varias teorías sobre cómo surgió la leyenda de la banshee. Algunas la asocian con diosas paganas, pero la más aceptada afirma que se basó en un antiguo ritual celta durante el cual se lloraba a los muertos, conocido como keen –del irlandés caoineadh–. En éste se entonaba una melodia fúnebre que era acompañada por los lamentos de las mujeres del pueblo. Con llantos y sollozos se pretendía devolver la tranquilidad emocional a los dolientes. Con el tiempo estos cantos se ritualizaron y se convirtieron en la señal que anunciaba al resto del pueblo el fallecimiento de algún miembro de la comunidad. El texto Madwoman, Banshee, Shaman: Gender, Changing Performance Contexts and the Irish Wake Ritual, publicado por la Universidad de Griffith, Australia, expone que con la entrada en Irlanda de la Iglesia católica se prohibió la práctica del keen por considerarlo un rito pagano, “relegando a la comunidad a la posición de observadores silenciosos”. No obstante todo apunta a que la tradición del ‘lamento’, se mantuvo en la memoria colectiva de los irlandeses a través de la banshee.

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SABÍAS QUE…

•En el antiguo ritual irlandés del Caoineadh era imprescindible la presencia del fallecido. Realmente puede definirse como “llorar por los muertos”, y jamás debía ser entonado como diversión; pues se creía que al hacerlo, prontamente moriría también el burlón.

•Entre las supersticiones que rodean a ésta enigmática figura se cuenta que, si se conseguía atraparla, la banshee estaba obligada a revelar el nombre de la víctima.

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